Stop ermee Cuba onveilig te noemen

Op 18 januari 2018 werd Cuba op de 38e jaarlijkse Internationale Toerismebeurs (FITUR) in Madrid (Spanje) uitgeroepen tot "Veiligste land voor toerisme".

Dat is voor mij geen verrassing. Ik heb Cuba altijd beschouwd als de veiligste plaats in Amerika buiten Canada, ondanks de bijna lachwekkende beschuldigingen van "sonische aanvallen" op de Amerikaanse diplomatieke medewerkers in Havana. In oktober 2017 riep de Trump administratie meer dan de helft van het personeel van de Amerikaanse ambassade in Havana terug, en beweerde dat ze bewust "doelwit" waren geweest bij "sonische aanvallen". Vierentwintig medewerkers (plus verscheidene Canadezen) zouden in Cuba tussen november 2016 en augustus 2017 te lijden hebben gehad onder gehoor- en cognitieve beperkingen en andere problemen. De symptomen, zo wordt ons verteld, volgden op onverklaarde "hoogfrequente tsjirpende geluiden" bij diplomaten thuis en op andere locaties in Havana.

Hard-line anti-Castroisten zoals Sen. Marco Rubio (Rep.Florida) beschuldigden de Cubaanse regering van het plegen van "aanvallen" met een soort futuristische sonic apparaat. Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft geweigerd medische gegevens vrij te geven of zelfs de naam van het betrokken diplomatieke personeel te noemen.

Wetenschappers lachten het idee weg, terwijl een topneuroloog de symptomen verklaarde tot een klassiek geval van psychogene stoornis. Vanuit een objectief oogpunt lijkt het meer op massahysterie dan iets anders, "vertelde Mark Hallett, President van de Internationale Federatie van Neurofysiologen in The Guardian. Het idee van een sonisch geweer is redelijk onzinnig.

Toch konden de mainstream media zich niet inhouden om dit ‘nieuws’ als prime-time headline te brengen. Het gevoel dat de straten van Havana's straten door snode mannen in zwarte pakken worden bevolkt, werd herhaald op 29 september 2017, toen het State Departement een reiswaarschuwing uitvaardigde die Cuba als "onveilig" bestempelde.

Meer dan 615.000 Amerikaanse reizigers bezochten Cuba in 2017 een boerejaar voor het toerisme naar Cuba van in totaal meer dan 4,5 miljoen overnachtingen. Een daling van het aantal reizen van VS burgers naar Cuba was te verwachten na de aankondiging van president Trump dat personen niet langer solo mochten reizen onder een "people-to-people" -licentie, met ingang van 8 november 2017.

Amerikaanse reizigers zijn bang. Touroperators gespecialiseerd in Cubaanse programma's voor people-to-people melden dat de vraag deze winter ongeveer 80 procent lager is. Op 15 januari keerde ik terug van het leiden van een' people-to-people' -reis voor National Geographic Expeditions, en kon ik zelf zien dat Amerikaanse reizigers in Cuba nu schaars zijn geworden, terwijl B&B's en paladares (particuliere restaurants) die vorig jaar vol liepen met Amerikaanse reizigers plotseling smeken om klanten. Dat is jammer.... niet in de laatste plaats omdat het idee dat Cuba onveilig is, nep is.

Na maanden van onderzoek en vier FBI reizen naar Havana, een rapport (4 januari 2018) van de operationele technologieafdeling van het bureau zegt de FBI dat haar sonde geen bewijs heeft gevonden dat geluidsgolven de gezondheid van de VS-burgers zouden kunnen hebben geschaad, zoals de overheid beweert. In antwoord daarop heeft het VS-ministerie van Buitenlandse Zaken op 10 januari 2018 zijn reiswaarschuwing verzacht. Het beveelt nu aan dat reizigers hun plannen voor reizen naar Cuba "heroverwegen". Naar mijn mening heeft zelfs deze reiswaarschuwing geen enkele zin. Er was nooit enig bewijs van enige bedreiging voor Amerikaanse toeristen, noch zoals de FBI heeft geconcludeerd - dat er ooit aanvallen hebben plaatsgevonden. Toch tweette Sen. Rubio "methode van aanval nog steeds in onderzoek" getweet,

Veel landen waarschuwen hun burgers voor reizen naar de VS. Zo heeft de Canadese regering naar aanleiding van de terroristische massaschietpartij in Las Vegas in oktober 2017 bijvoorbeeld een reisadvies uitgebracht.

Smerconish