Donald Trump overwoog Venezuela binnen te vallen.

Dat zegt een hooggeplaatste VS- regeringsfunctionaris.  Tijdens een vergadering in augustus vorig jaar over sancties tegen Venezuela in het Oval Office vroeg Trump waarom hij het land niet zomaar kon binnenvallen.

Later werd Trump gebrieft het onderwerp zeker niet aan te raken tijdens een besloten diner met leiders van vier Latijns-Amerikaanse bondgenoten, maar het eerste wat de president zei was "mijn medewerkers vertelden me dit niet te zeggen”. Bij de eerste discussie, die plaatsvond met onder andere de toenmalige Amerikaanse staatssecretaris Rex Tillerson en nationaal veiligheidsadviseur Herbert McMaster, vertelden adviseurs waarom militaire actie geen goed idee was.

Ze argumenteerden dat het aan de orde stellen van dit onderwerp het risico met zich mee zou brengen dat de moeizaam bevochten steun voor sancties tegen Maduro van de Latijns-Amerikaanse regeringen verloren zou gaan. Trump counterde dat argument met verwijzing naar wat hij beschouwde als succesvolle kanonneerbootdiplomatie in de regio, zoals de invasies van Panama en Grenada in de jaren tachtig. Ondanks alle pogingen van zijn adviseurs bleef het idee toch in het hoofd van de president hangen.

De dag nadat het onderwerp voor het eerst ter sprake kwam in de vergadering in het Oval Office afgelopen augustus, sprak hij opnieuw over een "militaire optie" om Maduro uit het zadel te lichten. Trumps publieke commentaren werden aanvankelijk in beleidskringen van de V.S. afgedaan als het soort krijgstaal dat je kan verwachten van een TV-ster die commander-in-chief werd.

Maar kort daarna stelde hij de kwestie echt aan de orde bij de Colombiaanse president Juan Manuel Santos, twee hooggeplaatste Colombiaanse functionarissen en deze VS-ambtenaar, die anoniem getuigt. Na Maduro's herverkiezing reageerde Trump nog onverstandiger. In september, in de marge van de Algemene Vergadering van de VN, heeft hij een mogelijke invasie nog eens uitgebreid besproken tijdens een besloten diner met leiders van vier Latijns-Amerikaanse bondgenoten, waaronder Santos en dezelfde drie ambtenaren.

Eén van hen zegt dat Trump expliciet werd gebrieft de kwestie niet ter sprake te brengen omdat het niet goed zou uitdraaien, maar het eerste wat hij tijdens het diner zei was: "Mijn medewerkers zeiden me dat ik dit niet moest zeggen”. Trump vroeg vervolgens aan elke leider of hij er zeker van was dat hij geen militaire oplossing wilde, volgens de ambtenaar, maar elke van hen zegde Trump in duidelijke bewoordingen dat hij er zeker van was. Uiteindelijk trok Mc Master de president terzijde en overliep met hem de gevaren van een invasie.

De gesprekken achter de schermen, waarvan de omvang en de details nog niet eerder waren gemeld, laten zien hoe de politieke en economische crisis van Venezuela onder Trump de hoogste aandacht kreeg, op een manier die in de regering-Obama ondenkbaar was. Het onderstreept hoe zijn ‘America First’- beleid, soms regelrecht roekeloos lijkt en munitie levert aan de tegenstanders van de VS.

Het Witte Huis weigerde commentaar te geven op de uitgelekte gesprekken. Een woordvoerder van de Nationale Veiligheidsraad herhaalde dat de VS alle opties zullen overwegen die tot hun beschikking staan om de democratie in Venezuela te helpen herstellen en stabiliteit te brengen.

Onder druk van Trump hebben de VS, Canada en de Europese Unie tientallen Venezolaanse topambtenaren, waaronder Maduro zelf, sancties opgelegd op beschuldiging van corruptie, drugshandel en mensenrechtenschendingen.

The independent